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César Villalona, econoista.

La economía anda bien, el problema está en las finanzas públicas

Francisco Elías Valencia
@fe_valencia

El tema económico siempre ocupa un lugar importante en la agenda nacional. ARENA, la ANEP, FUSADES y otros instrumentos de la oligarquía tienen más de siete años vaticinando el hundimiento de la economía nacional. Con el economista César Villalona abordamos en esta entrevista diversos aspectos de la evolución económica.

• César, ¿cómo marcha la economía del país?

Mejor que el año pasado. La economía crece un poco más y los precios se mantienen estables. El problema que tenemos es con las finanzas públicas; se trata de un problema de caja ocasionado por insuficiencia de ingresos.

¿Cómo evolucionan el PIB y la inversión?

En el primer trimestre del año el PIB creció 2.4% y en el segundo trimestre aumentó 2.5%, una tasa mayor a la del segundo trimestre del año pasado, que fue de 2.3%.

Todas las ramas de la economía crecieron en el segundo trimestre, sobre todo el agro, que aumentó 4.2%, un porcentaje que no se lograba desde hace muchos años. También están muy dinámicos el comercio, la industria, los servicios comunales, sociales y personales, los bienes inmuebles y los servicios a las empresas. El sector construcción, que estuvo deprimido por varios años creció 2,2%.

• ¿A qué se deben esos buenos resultados?

A la expansión de la demanda interna, que se compone de siete variables, cuatro relacionadas con el consumo y tres con la inversión.

Las variables de consumo son: las remesas familiares, que hasta entre enero y agosto aumentaron 6.3% (176 millones); los salarios nominales, que aumentaron 5% en el mismo período; el crédito a los hogares, que crecieron 4.3% y el gasto de consumo del sector público no financiero (Gobierno Central y empresas públicas no financieras), cuyo aumento fue de 0.5%.

Las variables de inversión son los créditos a las empresas, que entre enero y agosto aumentaron 8%, las importaciones de bienes de capital, o sea, de maquinarias, herramientas y equipos, que creció 8.2%, y la inversión bruta del Sector Público no Financiero, que aumentó 19.4%.

Sobre el crecimiento de la inversión pública y privada. ¿Cuáles son los montos alcanzados?

CV: Entre enero y junio la inversión pública ascendió a 459.5 millones, un 19% más que en el mismo período del año pasado, cuando llegó a 384.8 millones, y la inversión privada ascendió a 1,720 millones, un 78% más que los 965 millones registrados en el primer semestre del año pasado.

La inversión privada se concentra principalmente en el sector construcción y bienes inmuebles, en electricidad, comercio, comunicaciones e industria. En esos sectores, con la excepción del comercio, es donde más crece la importación de bienes de capital.

El Banco central de Reserva dice que los aumentos de la inversión extranjera son los mayores de la presente década. La inversión directa entre enero y junio fue de 551 millones. Y el flujo neto (inversión nueva menos disminución de inversión) fue de 157 millones, mayor que en los años 2013-2015. Casi el 80% de la inversión neta se dirigió al sector industrial, que en los últimos años ha sido el más dinámico.

César Villalona, economista.
César Villalona, economista.

• La inversión extranjera crece pero sigue siendo pequeña

Se necesita que crezca más y que se ajuste al plan del gobierno, o sea, que no genere salarios de miseria ni dañe el medio ambiente. También es necesario que se conecte con la economía nacional, o sea, que adquiera materia prima local y transfiera tecnología.

• En el caso de las exportaciones, ¿cuál es la situación?

Este año las exportaciones caerán un poco. Hasta agosto habían bajado -3.7%. Disminuyeron sobre todo las de café y azúcar, porque los precios en el exterior están muy bajos.

Las no tradicionales cayeron un poco, tanto las que van a Centroamérica como a fuera de Centroamérica, porque la demanda bajó. Las que van bien son las de maquilas, que hasta agosto llevaban un crecimiento de 5.6%.

Pero como las importaciones también han disminuido, y en una proporción mayor que las exportaciones, el saldo comercial, aunque negativo, es menor. O sea, la entrada de dólares por exportaciones ha caído menos que la salida de dólares por importaciones. Eso es positivo para la economía.

Es importante destacar que las importaciones que han bajado son las de bienes de consumo y de materiales primas, sobre todo porque los aceites de petróleo, hidrocarburos y gas están más baratos. No es que se esté comprando menos cantidad de esos productos, sino que al bajar sus precios el valor importando, en dinero, es menor.

Las importaciones de bienes de capital, como vimos antes, siguen creciendo mucho. Eso quiere decir que las empresas están renovando y ampliando sus plantas productivas.

• César, ¿Qué nos puedes decir de la inflación?

Hasta el mes de agosto era de -0.68%. Uno de los grandes méritos del gobierno consiste en mantener la estabilidad monetaria de la economía, que se traduce en inflación baja. También hay que felicitar al MAG por garantizar cosechas altas y estabilidad en los precios de los granos básicos. En el caso del frijol la cosecha se logrará una cosecha récords de 2.9 millones de quintales.

César, pero toda esta información sobre el desempeño económico contrasta con lo que escuchamos o leemos todos los días en los medios de derecha

Así es. Los datos que he ofrecido son del Banco Central de Reserva, una institución muy eficiente y que le da un seguimiento minucioso a la evolución de la economía.

Lo que uno escucha de los economistas y empresarios de ARENA es que la inversión privada no crece y la inversión extranjera no despunta, que el gobierno derrocha dinero y obstaculiza las inversiones. Llevamos siete años escuchando eso. Los directivos de la ANEP incluso dicen que faltan reglas de juego para invertir, cuando su partido gobernó 20 años y aplicó un programa de ajuste y liberalización económica que debilitó al Estado y fortaleció a las grandes empresas, las cuales se beneficiaron de la privatización, la apertura de mercado y la reforma tributaria regresiva.

Los gobiernos de ARENA dolarizaron la economía, firmaron TLC con Estados Unidos, la Unión Europea, México, Chile y otros países, y aprobaron leyes de “incentivo” que les permiten a los grandes empresarios no pagar impuestos. O sea, hicieron todo lo que la oligarquía demandaba. Y después de todo eso, cuando llegó el FMLN al gobierno los economistas y empresarios de ARENA comenzaron a decir que faltan reglas para la inversión privada y que el gobierno es enemigo de los empresarios (o sea, del grupito que controla a ARENA). Hasta afirman que en el país hay una crisis política que afecta la inversión.

Lo que nunca han explicado los “analistas” ni los “tanques de pensamiento” de la derecha es por qué los grandes empresarios nacionales invierten buena parte de sus capitales en países como Honduras y Guatemala, donde constantemente hay crisis política, donde hay tanta o más delincuencia que acá, donde la inflación y los intereses bancarios son mayores y donde la mano de obra es menos productiva y mejor pagada que en El Salvador. Y hay que tener presente que esas inversiones las vienen haciendo desde cuando gobernaba ARENA. Parece que el capital que han concentrado es tan grande que para reinvertirse y seguir creciendo tiene que traspasar las fronteras nacionales.

• También dicen que la poca inversión extranjera se debe a la baja competitividad de la economía.

Ellos se refieren a lo que dice el Foro Económico Mundial, que analiza 140 indicadores, de los cuales el 75% son percepciones de 100 empresarios evaluados. Por razones obvias, los empresarios de ARENA expresan una mala percepción de la economía nacional.

Lo cierto es que el concepto competitividad es muy cuestionable. En general se refiere a la capacidad que tiene la economía de un país de producción bienes de mucha calidad y bajo costo, lo que le permite ganar segmentos del mercado mundial. ¿Y dónde quedan los subsidios y la protección sanitaria y fitosanitaria de los países llamados industrializados? Si uno de los criterios es el costo de producción, es obvio que economías subsidiadas como las de Estados Unidos, Japón y otros países, pueden competir, ya que los gobiernos subsidian a los millonarios granjeros. Eso para solo poner un ejemplo.

Si nos basamos en el costo y calidad de los bienes y servicios, El Salvador tiene condiciones buenas para la inversión extranjera. Desde hace varios años, El Salvador es el país de Centroamérica con menor inflación. Incluso, es uno de los países con menor inflación en América Latina. También es el país de Centroamérica con menor tasa de interés y peor salario, solo comparable con los de Nicaragua. Y es el segundo de la región, después de Guatemala, con menor costo de energía.

En su informe “Desempeño Logístico 2016”, el Banco Mundial, en el que los economistas de ARENA confían mucho, calificó a El Salvador como el segundo país más competitivo de la región en materia logística, o sea, en capacidad de facilitar conexión de personas, empresas y mercados. Solo Panamá lo supera. Y a nivel del Continente ocupa el lugar diez.

En su “Índice de Libertad Económica”, presentado hace algunos meses, la Heritage Fundation, que es un centro de investigación política de Estados Unidos, colocó a El Salvador como el segundo país más competitivo de Centroamericana, después de Costa Rica.

A pesar de eso la inversión extrajera fluye más hacia los otros países de la región. Desde el año 2006, cuando ARENA gobernaba, El Salvador pasó a ocupar el último lugar de la región en inversión extranjera. Ello no se debe a los elevados costos, sino a la estrechez del mercado interno y al poco crecimiento del medio circulante, agravado por la dolarización, que le quitó al gobierno la política monetaria. Por eso es que los mismos oligarcas salvadoreños invierten en el exterior una buena parte de sus capitales.

• César, ¿cuál es la situación de las finanzas públicas?

El gobierno tiene un problema de caja porque sus ingresos son insuficientes para cubrir sus gastos e inversiones. Hasta el mes de agosto la recaudación por la vía de los tributos fue menor en 119 millones a lo previsto en el Presupuesto Nacional.

Los ingresos en general han estado creciendo, por el buen desempeño de la actividad económica, pero crecen menos de lo estimado, sobre todo porque al bajar las importaciones disminuyó la recaudación por IVA. La declaración de IVA aumentó 16 millones entre enero y agosto, pero la recaudación de IVA por importaciones disminuyó en 69 millones.

El gobierno dejó de percibir alrededor de 270 millones por las declaratorias de inconstitucionalidad de los impuestos a las ventas brutas de las empresas evasoras, al fondo para las víctimas de accidentes de tránsito y a las llamadas telefónicas del exterior. También se les impidió vender bonos por 900 millones y ARENA bloquea la aprobación de bonos por 1,200 millones.

• Es de suponer, entonces, que al ver bloqueadas sus finanzas el gobierno ha tenido que vender LETES

Sí. Eso le ha permitido solventar la falta de ingresos. Pero como las LETES hay que pagarlas en el corto plazo, terminan presionando las finanzas gubernamentales. Ese es un problema que se arrastra desde hace muchos años y que solo se puede resolver si el gobierno eleva considerablemente sus ingresos, porque la reducción del gasto tiene límites.

Este año el subsidio al gas y la energía eléctrica se ha reducido en más de 40 millones, porque el gobierno los ha seguido focalizando. También se ha reducido el gasto corriente, en -0.5%, sobre todo por la focalización de subsidios y la disminución de la compra de bienes y servicios en -10.5%. Esos son los gastos corrientes que se pueden reducir, pues las remuneraciones hay que pagarlas y el pago de intereses tiene que hacerse. Pedirle al gobierno que reduzca más su gasto corriente no tiene sentido. Lo que procede es elevar los ingresos.

¿Y qué persigue ARENA al bloquear los ingresos públicos?

Que el gobierno no amplíe su inversión social y no les pague a las empresas proveedoras ni a las instituciones financieras a las que les debe dinero. ARENA cree que si eso sucede mucha gente se molestará con el gobierno y con el FMLN. Y en caso de no pagar la deuda, el gobierno quedaría como irresponsable ante sus acreedores.

Es cierto que el gobierno afronta dificultades financieras, por el bloqueo que le han hecho a sus ingresos, pero tiene margen para vender Letras del Tesoro (LETES), que son documentos legales que les compran empresarios y gobiernos y que tiene que pagar en un plazo no mayor de un año. De esa manera solventaría sus necesidades en lo que queda de año. Incluso, en el peor de los casos el gobierno puede seguir vendiendo LETES por determinados montos el año que viene, pues eso no depende de la Asamblea Nacional, sino del Órgano Ejecutivo, y pagar con el dinero obtenido las LETES que vayan venciendo. Esa forma de enfrentar los problemas de liquidez no es la mejor, pero le permitiría al gobierno seguir funcionando, con algunas precariedades pero sin abandonar los programas sociales ni dejar de pagar su deuda.

Lo mejor sería que la Asamblea Legislativa aprobara la venta de bonos por 1,200 millones de dólares, para que el gobierno pague su deuda en LETES, que anda por los 1,000 millones y vence en un año, y utilice los otros 200 millones para cubrir otras necesidades de pago. Como los bonos que se les venderían a los empresarios se pueden pagar hasta en 20 años, la deuda de corto plazo (LETES) quedaría borrada y el gobierno arrancaría 2017 con la mesa limpia, sin deudas de corto plazo que pagar.

ARENA sabe que eso es lo mejor para las finanzas públicas y que cuando gobernaba tuvo el apoyo del FMLN en ese tipo de decisiones. Pero en vez de votar por los bonos, maniobró para bloquear los 900 millones y hoy se niega a votar por los 1,200 millones. Su cálculo es maligno, pero lo más seguro es que se quede en cálculo.

• César, los dirigentes de ARENA, la ANEP y FUSADES insisten en que el gobierno tiene problemas financieros porque su gasto corriente es muy elevado. ¿Qué opinas sobre eso?

Que es falso. Este año el gasto corriente incluso ha disminuido un poco. Los gobiernos del FMLN son los que menos han aumentado los gastos corrientes. En el gobierno de Cristiani el gasto corriente aumentó 139%, en el de Calderón Sol 49%, en el Flores 25%, en el de Saca 47% y en el de Funes 18%. En el de Sánchez Cerén aumentó 2% en 2015 y cayó a -0.5% entre enero y agosto de 2016.

Los economistas de ARENA dicen que el gobierno gasta demasiado para ocultar las verdaderas causas del déficit, que tienen que ver con aspectos relacionados con las grandes empresas y con la gestión de ARENA.

El gobierno deja de percibir cada años miles de millones de dólares a causa de la evasión de impuestos (2,065 millones en 2015), de la elusión fiscal, la mora por 478 millones que tienen sobre todo las grandes empresas, los escasos tributos a los ricos y los subsidios a los grandes empresarios. A esos subsidios les llaman gasto fiscal o leyes de incentivo y le cuestan al gobierno alrededor de 700 millones al año. Los economistas de ARENA dicen que el gobierno derrocha dinero cuando les dona paquetes escolares a las familias de escasos recursos. Y cuando el gobierno no les cobra impuestos a los grandes empresarios dicen que se trata de un incentivo a las grandes empresas, para que inviertan más dinero y generen más empleo.

El déficit fiscal también tiene que ver con el peso del pago de la deuda en el gasto público. Y no hay que olvidar que el gobierno está pagando préstamos que ni se invirtieron porque algunos funcionarios de ARENA se los apropiaron. También se debe al pago de pensiones, que corre a cargo del Ministerio de Hacienda a pesar de que el 98% de la población que cotiza lo hace en las AFP.

De esas causas, que son estructurales, los dirigentes de ARENA, la ANEP y FUSADES nunca dan opiniones. Para ellos todo se resuelve si el gobierno gasta menos y la economía crece más.

• Tengo entendido que el déficit fiscal también es menor que el que dejo ARENA

Así es. ARENA lo dejó en 1,176 millones y casi 6% del PIB. Hoy ronda el 3% del PIB, a pesar de que en los gobiernos del FMLN la recaudación de ingresos ha crecido menos que en los gobiernos de ARENA.

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